Millones de años atrás, dinosaurios caminaban en la Tierra y la duerna del Mar Salton estaba en el fondo del mar. El Mar Salton era parte del Golfo de California hasta hace cuatro millones de años cuando sedimento del Rio Colorado se acumuló y cerro la brecha. 1 Hoy, hay 150 millas entre el Mar Salton y el Golfo de california, pero la evidencia de su pasada conexión puede ser encontrada en el subsuelo.

La tierra alrededor del Mar Salton está compuesta de minerales de origen marino; varios de estos minerales son sales. Una sal contiene iones positivos (cationes) y negativos (aniones). El cloruro de sodio, conocido como sal de mesa, es el componente principal en el mar y se disuelve con facilidad en agua para formar un catión de sodio y un anión de cloruro. Otros compuestos químicos en agua de mar incluyen el magnesio, calcio, potasio, y sulfato. El Mar Salton tiene varios de estos iones además de nutrientes de fosfato y nitrato provenientes de los fertilizantes que son desechados en el Mar Salton.2 En conjunto, el contenido total de sales disueltas de una masa de agua es denominado como salinidad.

La salinidad es la masa de sales por unidad de volumen; como es difícil medir esta masa directamente otras propiedades del agua son medidas como la conductividad, refractividad, y emisiones de microondas. La conductividad es la habilidad de una solución para transmitir una carga eléctrica y es usada más comúnmente para medir la salinidad. Para medir la conductividad, un voltaje es aplicado a un par de electrodos sumergido en el agua siendo analizada. La baja en voltaje entre los dos electrodos es usada para medir la resistencia del agua; la cual es entonces convertida en conductividad. La habilidad para conducir electricidad es directamente relacionada a la concentración de iones en el agua; mas iones (más salinidad) causa más conductividad. La refracción es el fenómeno físico que explica el cambio en la velocidad de la luz mientras esta viaja entre dos medios. La luz viaja más rápido atreves del aire que atreves del agua. Por ejemplo, un objeto en el fondo de una alberca se ve más lejos visto desde encima del agua que cuando es visto desde adentro del agua. El agua salada tiene un índice de refractividad más alto que el agua pura, lo cual significa que la luz viaja más despacio: entre más alto es el índice de refractividad, más alta es la salinidad. Un nuevo descubrimiento de la NASA utiliza emisiones de microondas de la superficie del mar para determinar la salinidad. 3 Su reciente misión Aquarious midió la salinidad de la superficie de océanos al redor del planeta.

Figure 1.  Ocean surface salinities measured from the Aquarius NASA mission (reproduced from reference 3).
Figura 1. Salinidad de la superficie de océanos medida por la misión Aquarious de la NASA. (Reproducido de la referencia 3)

De la misma manera que demasiada o muy poca sal en nuestra dieta afecta nuestra salud, demasiada o muy poca sal en el océano afecta el clima del planeta. Niveles de salinidad consistentes son importantes para la circulación de los océanos, la cual amortigua fluctuaciones de temperatura en el planeta. En ecosistemas locales, los niveles de salinidad afectan la biodiversidad. La salinidad promedio en el Mar Salton es 55 g/L y esta está continuamente incrementando. Los organismos que viven en el Mar Salton tienen diferente tolerancia a la salinidad, y conforme la salinidad se acerca al nivel límite de cada especie la cadena alimenticia se ve afectada. Este cambio en biodiversidad tiene implicaciones importantes para el perfil ecológico del Mar Salton. El ecosistema actual que se centraliza en una cadena alimenticia detrítica (detrito>invertebrados>peces>aves) ha estado cambiando gradualmente a un sistema parecido al del Gran Lago Salado el cual tiene artemisa salada y la mosca salmuera al centro. Conforme la salinidad incrementa, varias especies morirán o se transportaran a otro lado (como la Delta Colorado), pero varios invertebrados tolerantes a la salinidad y aves que consumen estos invertebrados si podrán sobrevivir en el Mar Salton. Es muy improbable que el Mar Salton regrese a su pasado estado ecológico o se conserve en su estado actual, y a pesar de que los habitantes quizá cambien, mientras que las descargas de la agricultura continúen entrando en el Mar Salton este continuara siendo un hábitat acuático importante.

Escrito por Melissa Morgan
Traducido por Miguel Garcia


(1)       Alles, D. Geology of the Salton Sea; Western Washington University, 2011.

(2)       Holdren, G. C. Chemical and Physical Characteristics of the Salton Sea, California. Hydrobiologia 2002, 473 (1-3), 1–21.

(3)       Perez, M. “Aquarius”. <www.nasa.gov>. (accessed Jul 6, 2015).

(4)       “Salinity”. NASA Science; Earth. <science1.nasa.gov>. (accessed Jul 6, 2015).

(5)       Cohen et al. Haven or Hazard: The Ecology and Future of the Salton Sea; Pacific Institute, 1999.