Source: https://desertsearat.wordpress.com/2011/12/07/algal-blooms-fish-die-offs-oh-my/
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En los últimos meses se ha percibido un olor extraño con alta frecuencia en el Mar Salton. El olor ha sido tan fuerte que el Distrito del Monitoreo de la Calidad del Aire de la Costa Sur (SCAWMD por sus siglas en inglés) [1] ha emitido alertas de olor para los habitantes de las áreas cercanas. Las preguntas claves para los residentes del Valle de Coachella son acerca del origen de este olor en el Mar Salton y los peligros asociados con el olor.

¿Qué es lo que hace que el Mar Salton huela mal? En términos sencillos, Sulfuro de hidrógeno, H2S, esta emanando directamente del Mar Salton. Este compuesto es el mismo químico responsable por el olor a huevo podrido. [2] Todos los lagos emanan Sulfuro de hidrógeno pero el Mar Salton es una situación extrema debido a dos razones principales. Primero, el Mar Salton tiene altas concentraciones de fertilizantes el cual apoya al crecimiento de algas. Segundo, el Mar Salton tiene déficit crónico de oxigeno (condiciones anóxicas) debido al exceso de algas. [3] estos dos factores en conjunto hacen que el Mar Salton tenga las condiciones perfectas para el desarrollo de bacteria que consume algas y otros nutrientes para producir suficiente H2S para apestar todo el Valle de Coachella.

¿Qué tan peligroso es el H2S? todo depende en la dosis. De acuerdo a la Administración Ocupacional de Seguridad de Riesgos (OSHA por sus siglas en ingles), si la concentración de H2S en el aire llega a una concentración de 2 a 5 mg/L puede causar que las personas afectadas sientan nauseas, que los ojos lagrimeen, y agraviar casos de asma. A niveles por arriba de 50mg/L, las personas afectadas pueden experimentar dolores de estómago y pérdida de apetito. Por arriba de 1000mg/L la exposición a H2S puede causar muerte instantánea. Pesto esto a lado, no existen efectos a largo plazo que se hayan reportado por la exposición a bajas concentraciones de H2S. [4]

Ahora que hemos establecido una escala de efectos, hay que considerar que el SCAWMD emitió alertas de olor para el Mar Salton cuando las concentraciones de H2S han llegado a 0.03mg/L. Estoes 50 veces menor a los niveles más bajos que OSHA categoriza con riesgo de causar dolores de cabeza. Sin embargo, 0.03 mg/L está por arriba del índice de percepción olfatoria-por eso apesta.

¿Qué se puede hacer en contra del olor? Existen varias opciones. Como se mencionó anteriormente, la causa de la sobreproducción de algas es debido a las altas concentraciones de fertilizantes que entran en el Mar Salton y esto se traduce en la alta producción de H2S. Uno de los nutrientes envueltos es el fosforo el cual podría ser removido al añadir sulfato de aluminio, el cual podría hacer que el fosfato se hundiera, reduciendo la disponibilidad de este nutriente y limitando el crecimiento de la alga. Desafortunadamente, esto sería algo costoso llegando a las cifras de $13 millones de dólares. Esto solo representa lo necesario para el tratamiento de sulfato de aluminio en el el rio Nuevo, antes de considerar otros costos como los de construcción de la infraestructura necesaria y para pagar el sueldo de los empleados. [3] Una solución a largo plazo seria que los agricultores dejaran de desechar agua contaminada en el Mar Salton. Sin embargo, esto contribuiría a que el Mar Salton se secara eventualmente, con todos los problemas que esto conlleva. Una opción alterna seria el cultivo de alga en el Mar Salton para producir biocombustibles como una alternativa factiblemente económica.

Escrito por Samuel Patton

Traducido por Miguel Garcia


[1] South Coast Air Quality Management District. “SCAQMD Issues Odor Advisory due to Elevated Hydrogen Sulfide Levels Near Salton Sea,” October 12, 2015.http://www.aqmd.gov/home/library/public-information/2015-news-archives/h2sadvisory101215.

[2] Reese, Brandi Kiel, Michael A. Anderson, and Christopher Amrhein. “Hydrogen Sulfide Production and Volatilization in a Polymictic Eutrophic Saline Lake, Salton Sea, California.” Science of the Total Environment 406, no. 1–2 (November 2008): 205–18. doi:10.1016/j.scitotenv.2008.07.021.

[3] Rodriguez, I., C. Amrhein, and M. Anderson. “Reducing Dissolved Phosphorus Loading to the Salton Sea with Aluminum Sulfate.” In Developments in Hydrobiology, 201:37–44, 2008.

[4] Occupational Safety and Health Administration. “Safety and Health Topics – Hydrogen Sulfide,” n.d. https://www.osha.gov/SLTC/hydrogensulfide/hazards.html.

[6] Shelef, G, A Sukenik, and M Green. “Microalgae Harvesting and Processing: A Literature Review.” Solar Energy Research Institute, August 1984.